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Low Birth Weight

¿Qué es un bajo peso de nacimiento?

Bajo peso de nacimiento es la descripción que se usa para los bebés que nacen con un peso menor a 2.5 gramos (5 libras y 8 onzas). Un recién nacido promedio suele pesar alrededor de 3.4 kg (8 onzas). Un bebé con bajo peso de nacimiento puede estar sano aunque sea pequeño. Pero un bebé con bajo peso de nacimiento también puede tener muchos problemas de salud graves.

¿Cuáles son las causas de un bajo peso de nacimiento?

La causa más frecuente de tener un bajo peso de nacimiento es haber nacido antes de la fecha prevista (nacimiento prematuro). Eso significa antes de las 37 semanas del embarazo. Un bebé prematuro tiene menos tiempo en el útero de su mamá para crecer y aumentar de peso. Gran parte del peso del bebé se aumenta durante las últimas semanas del embarazo.

Otra causa de un bajo peso de nacimiento es una afección llamada restricción del crecimiento intrauterino (IUGR, por sus siglas en inglés). Esto sucede cuando un bebé no crece bien durante el embarazo. Puede deberse a problemas de la placenta, la salud de la madre o del bebé. Los bebés pueden tener IUGR y ser:

  • Bebés a término. Eso significa nacido entre las semanas 37 y 41 del embarazo. Estos bebés pueden ser maduros físicamente, pero son pequeños.
  • Prematuros. Estos bebés son muy pequeños y físicamente inmaduros.

¿Qué bebés corren riesgo de tener bajo peso de nacimiento?

Además del nacimiento prematuro y la restricción del crecimiento intrauterino, hay cosas que afectan a la mujer embarazada que pueden aumentar el riesgo de tener un bebé con bajo peso de nacimiento. Por ejemplo:

  • Infección durante el embarazo
  • No aumentar de peso lo suficiente durante el embarazo
  • Antecedentes de un bebé de muy bajo peso en un embarazo anterior
  • Fumar
  • Uso de alcohol o de drogas
  • Tener menos de 17 años o más de 35 años
  • Ser de raza afroamericana

¿Cuáles son los síntomas de un bajo peso de nacimiento?

Además de pesar menos de 2.5 kilos, los bebés con bajo peso de nacimiento se ven mucho más pequeños que los bebés que tuvieron un peso normal al nacer. Un bebé que tiene bajo peso de nacimiento tiene una cabeza que puede verse más grande que el resto de su cuerpo. Con frecuencia, se ve delgado, con poca grasa corporal.

¿Cómo se diagnostica un bajo peso de nacimiento?

Una de las principales razones para realizar exámenes prenatales con regularidad es asegurarse de que su bebé esté creciendo bien. Durante el embarazo, el tamaño aproximado de su bebé se calcula de distintas maneras. Su suba de peso constante es una de las maneras de comprobar el crecimiento de su bebé. Otra manera es la altura del fondo uterino:

  • Para comprobar la altura del fondo del útero, su proveedor de atención médica mide desde la parte superior de su hueso púbico hasta la parte superior de su útero (fondo uterino).
  • La altura del fondo uterino se mide en centímetros (cm). Es aproximadamente la misma que la cantidad de semanas de embarazo después de la semana número 20. Por ejemplo, en la semana 24 de gestación, la altura de su fondo uterino debería estar cerca de los 24 centímetros.
  • Si la altura del fondo uterino es menor a la esperada, significa que el bebé no está creciendo bien.

Su proveedor de atención médica también puede usar el ultrasonido fetal para comprobar el crecimiento y el desarrollo de su bebé. El ultrasonido emplea ondas de sonido para crear una imagen de su feto. Brinda más precisión que medir la altura del fondo uterino. Puede tomarse la medida de la cabeza de su bebé, su abdomen y el hueso de la parte superior de su pierna (el fémur). Estas medidas se usan para calcular el peso aproximado del bebé.

Los bebés se pesan dentro de las primeras horas después del nacimiento. Ese peso se compara con la cantidad de semanas del embarazo (edad gestacional). Si su bebé pesa menos de 2.5 gramos (5 libras y 8 onzas), tiene un bajo peso de nacimiento. Si pesa menos de 1.5 kg (3 libras y 5 onzas) al nacer se consideran de muy bajo peso de nacimiento.

¿Cómo se trata un bajo peso de nacimiento?

El tratamiento dependerá de los síntomas, la edad y la salud general de su hijo. También variará según la gravedad de la afección.

El tratamiento para un bajo peso de nacimiento incluye:

  • Atención en una unidad de cuidados intensivos neonatales (UCIN).
  • Cama con temperatura controlada.
  • Alimentación especial. En ocasiones esto se hace a través de un tubo hasta el estómago si el bebé no puede succionar. O también puede administrarse por vía intravenosa (IV).

Las perspectivas para un bebé con bajo peso al nacer dependen en gran parte de cuánto pese en el nacimiento. Los bebés que pesan menos de 500 gramos (1 libra y 1.5 onzas) son los que tienen más problemas y menos probabilidades de sobrevivir.

Si no tienen otras complicaciones, los bebés con bajo peso de nacimiento suelen "ponerse al día" en su crecimiento físico. Para estos bebés, puede ser necesario seguir un programa médico de control especial.

¿Cuáles son las complicaciones de un bajo peso de nacimiento?

Los bebés con bajo peso de nacimiento suelen tener problemas. El diminuto cuerpo del bebé no es tan fuerte como el de un bebé con peso de nacimiento normal. Es posible que le resulte más difícil alimentarse, aumentar de peso y combatir infecciones. A los bebés con bajo peso de nacimiento les cuesta trabajo mantenerse cálidos porque sus cuerpos no tienen mucha grasa.

Los bebés que nacen prematuros suelen tener complicaciones. En ocasiones es difícil decir si esos problemas se deben a que nacieron antes de tiempo o a que son tan pequeños. Por lo general, cuanto menor es el peso de nacimiento del bebé, mayores son los riesgos de complicaciones. Los siguientes son algunos de los problemas más comunes de los bebés que tienen bajo peso de nacimiento:

  • Niveles bajos de oxígeno al nacimiento
  • Dificultad para mantenerse calientes
  • Dificultad para alimentarse y aumentar de peso
  • Infección
  • Problemas respiratorios y pulmones inmaduros (síndrome de dificultad respiratoria neonatal)
  • Problemas del sistema nervioso, como sangrado dentro del cerebro (hemorragia intraventricular)
  • Problemas digestivos, como una infección grave de los intestinos /enterocolitis necrosante)
  • Síndrome de muerte súbita del lactante (SIDS, por sus siglas en inglés)

Los bebés con muy bajo peso de nacimiento corren riesgo de tener discapacidad y complicaciones a largo plazo. Estas complicaciones a largo plazo pueden ser, por ejemplo:

  • Parálisis cerebral
  • Ceguera
  • Sordera
  • Retrasos del desarrollo 

Hable con el proveedor de atención médica de su bebé para tener información sobre los riesgos de complicaciones de su hijo.

¿Se puede prevenir un bajo peso de nacimiento?

La mayoría de los bebés sobreviven aunque hayan nacido antes de tiempo y sean muy pequeños. Esto se debe a los avances en el cuidado de los bebés enfermos y prematuros. Sin embargo, prevenir el nacimiento antes de término es una de las mejores maneras de prevenir que el bebé tenga bajo peso al nacer.

La atención prenatal regular es la mejor manera de prevenir los nacimientos antes de término y los bebés con un peso bajo al nacer. En las visitas prenatales, el proveedor de atención médica revisará su salud y la de su bebé. Es importante que:

  • Haga una dieta saludable durante el embarazo. Esto le ayudará a aumentar el peso suficiente para ayudar a que su bebé crezca y que usted se mantenga saludable. 
  • No beba alcohol, no fume ni use drogas. Estas cosas pueden causar bajo peso al nacer y otros problemas para su bebé. 

Puntos clave sobre un bajo peso de nacimiento

  • Bajo peso de nacimiento es la descripción que se usa para los bebés que nacen con un peso menor a 2.5 gramos (5 libras y 8 onzas).
  • Los bebés que pesan menos de 1.5 kg (3 libras y 5 onzas) al nacer se consideran de muy bajo peso de nacimiento.
  • La causa más frecuente de un bajo peso al nacer es el nacimiento prematuro.
  • Casi todos los bebés con bajo peso de nacimiento necesitan atención especial en la unidad de cuidados intensivos neonatales (UCIN) hasta que suban de peso y estén lo suficientemente bien como para irse a casa.
  • La atención prenatal regular es la mejor manera de prevenir los nacimientos antes de término y los bebés con un peso bajo al nacer.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo una visita al proveedor de atención médica de su hijo:

  • Tenga en mente la razón de la visita y qué desea que suceda.
  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • En la visita, escriba el nombre de un diagnóstico nuevo y de todos los medicamentos, tratamientos o análisis nuevos. Además escriba todas las instrucciones nuevas que le dé el proveedor para su hijo.
  • Pregunte por qué se indica un medicamento o tratamiento nuevo, y cómo ayudará a su hijo. Además, consulte cuáles serán los efectos secundarios.
  • Pregunte si la afección de su hijo se puede tratar de otras maneras.
  • Infórmese de por qué un análisis o procedimiento se recomienda y qué podrían significar los resultados.
  • Consulte qué puede ocurrir si su hijo no toma el medicamento o no se hace un análisis o procedimiento.
  • Si su hijo tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo puede comunicarse con el proveedor de su hijo después del horario de consultorio. Es importante por si su hijo se enferma y usted necesita hacer preguntas o pedir un consejo.
Online Medical Reviewer: Berry, Judith, PhD, APRN
Online Medical Reviewer: Holloway, Beth, RN, M.Ed.
Date Last Reviewed: 4/29/2015
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